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Defens'Aero

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L'US Army commande 35 UH-72A Lakota supplémentaires

L'US Army commande 35 UH-72A Lakota supplémentaires

© Airbus Helicopters Inc. - Deux hélicoptères UH-72A Lakota de l'US Army, ici dans leur configuration d'évacuation médicale.

© Airbus Helicopters Inc. - Deux hélicoptères UH-72A Lakota de l'US Army, ici dans leur configuration d'évacuation médicale.

Dans un communiqué de presse publié le 09 mars 2018, Airbus Helicopters Inc. (la filiale d'Airbus Helicopters implantée aux Etats-Unis) a annoncé que l'US Army venait de passer une nouvelle commande supplémentaire concernant l'achat de 35 hélicoptères utilitaires légers UH-72A Lakota, basé sur l'hélicoptère civil H145 (anciennement EC-145).

Airbus Helicopters explique que ce contrat, d'un montant d'environ 273 millions de dollars, soit environ 220 millions d'euros, comprend la production des hélicoptères, les manuels techniques et d'exploitation, ainsi que l'entretien, le soutien, la fourniture des pièces de rechange et la mise en oeuvre depuis le sol de cette flotte de l'US Army. Cette nouvelle commande sera divisée en deux parties avec d'abord 17 machines qui seront stationnées à Fort Rucker, à Dale County dans l'Alabama, pour des missions de formation des jeunes pilotes et équipages navigants (Initial Entry Rotary Wing), ainsi que 18 appareils qui seront envoyés sur des centres d'entraînement au combat de l'US Army pour assurer des missions d'observation et de contrôle.

A la suite de la signature de ce nouveau contrat, Chris Emerson, PDG d'Airbus Helicopters Inc. et directeur de la région Amérique du Nord, a déclaré que «nous sommes fiers que l'US Army continue à compter sur nous pour fournir cette capacité polyvalente à sa flotte d'aviation. Nous avons une continuité ininterrompue sans dépassement de sur-coûts et de haute qualité pour ce programme d'excellence et dans le soutien de cet appareil». 

Airbus Helicopters Inc. affirme que l'US Army et l'US Army National Guard dispose aujourd'hui d'une flotte composée de plus de 421 UH-72A Lakota, qui sont tous fabriqués au sein des usines de l'avionneur à Columbus, dans l'Etat du Mississippi, aux Etats-Unis. Cet hélicoptère a été sélectionné par l'US Army en juin 2006 dans le cadre son appel d'offres Light Utility Helicopter (LUH) afin de remplacer les vieillissants Bell UH-1 Iroquois et les OH-58 Kiowa. La signature du contrat prévoyait d'abord la livraison de 345 appareils, avant que cette flotte ne soit revue à la hausse avec régulièrement des commandes supplémentaires pour poursuivre la montée en puissance de l'hélicoptère.

L'ensemble de cette flotte est utilisée par l'US Army à travers les Etats-Unis et une petite partie en Allemagne dans le cadre de l'US Army in Europe, par l'US Army National Guard, et quelques unités de ce contrat sont aussi mises en oeuvre par l'US Navy au sein de l'US Naval Test Pilot School, à Patuxent River, pour la formation des pilotes d'essais en vol de l'US Navy.

Les UH-72A, catégorisés comme des hélicoptères utilitaires légers, sont utilisés pour des missions nombreuses, variées et diverses après la mise en place de l'US Army Aviation Restructuring Initiative (ARI). S'ils sont d'abord utilisés pour des missions d'entraînement et de formation des jeunes équipages navigants de l'US Army, ils sont aussi utilisés pour des missions opérationnelles et de soutien. En effet, ils permettent de mener des missions de transport de militaires et de matériels, et le soutien dans des camps d'entraînement avec l'observation des entraînements qui s'y tiennent et parfois la participation directe à ces exercices avec des missions d'appui aérien rapproché notamment.

Par ailleurs, ces appareils sont aussi utilisés pour effectuer des missions MEDEVAC (évacuation médicale), des missions de surveillance et de police lors de grands événements et manifestations publiques, ainsi que des missions d'aide humanitaire comme récemment après les ouragans Irma et Harvey, ou lors de grands feux de forêts en Californie (observation et coordination des secours depuis les airs).